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Rob Lyons*

El jueves, el Banco de Inglaterra advirtió que los británicos se enfrentarán a la mayor caída en el nivel de vida en tres décadas durante el próximo año. La razón es que casi todo se está volviendo más caro, pero los ingresos no aumentarán lo suficiente para igualar este aumento de la inflación. El gobernador del Banco, Andrew Bailey, incluso suplicó a los trabajadores que no exigieran grandes aumentos salariales; de hecho, que aceptaran niveles de vida más bajos. Y fundamental para el aumento del costo de vida es el sorprendente aumento en el costo de la energía.

La energía estaba destinada a ser más cara a medida que la economía mundial saliera de la hibernación después de la pandemia. La demanda se ha disparado, pero la producción no se ha puesto al día. Además, el elefante en la habitación es China, cuya demanda de gas natural se ha disparado. Como bien explica el historiador Adam Tooze en un artículo reciente, China es ahora una 'ballena' en la economía global. Los cambios de política en Beijing afectan a todos en todo el mundo. China quiere pasar del carbón al gas natural para pulir sus credenciales medioambientales y reducir la contaminación, y eso significa que hay una nueva y enorme fuente de demanda de gas. Como señala Tooze: "Como Europa está aprendiendo, si confía en el mercado mundial del gas, está confiando en un mercado cada vez más impulsado por la demanda china".

Pero las políticas ambientales de Europa han dejado al continente en desventaja. El Reino Unido es comparativamente afortunado porque todavía tiene un suministro sustancial de gas natural del Mar del Norte, que proporciona alrededor del 50 por ciento de la demanda interna. Otra gran parte del suministro también proviene del Mar del Norte, a través de Noruega. Pero los políticos se han obsesionado con reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, por lo que se han evitado nuevas fuentes de gas en favor de más y más turbinas eólicas.

Eso está bien cuando sopla el viento, pero mientras escribo, en un día bastante ventoso, el viento todavía proporciona solo un tercio de la electricidad del Reino Unido. Agregue energía solar e hidroeléctrica, y las energías renovables están proporcionando un poco menos de la mitad del jugo de la nación. En muchos otros días fríos y sin viento recientemente, esas turbinas han proporcionado poca energía y se han comprado línea centrales eléctricas de carbón, a un costo enorme, para llenar el vacío.

Y eso es solo electricidad, que representa solo una quinta parte de nuestro uso de energía. Las casas se calientan en su mayoría con gas natural. Los vehículos funcionan en su inmensa mayoría con petróleo. No hay posibilidad de que la energía baja en carbono reemplace toda esa demanda de energía en el corto plazo.

Mientras tanto, el desarrollo de las potencialmente enormes reservas de gas de esquisto del Reino Unido se ha congelado, prohibido en Escocia y Gales y bajo una moratoria en Inglaterra desde 2019. Las estimaciones oscilan entre 2800 y 40 000 mil millones de metros cúbicos (bcm). El Reino Unido ha estado usando un poco menos de 80 bcm por año recientemente, por lo que la estimación más baja de las reservas del Reino Unido cubriría la demanda de gas durante 35 años. Pero dado que el gas de esquisto se extrae mediante fracturación hidráulica ('fracking') y puede provocar pequeños temblores de tierra , los activistas, que están más interesados ​​en el cambio climático que en los movimientos de tierra triviales, han logrado dejar de lado el gas de esquisto.

El gobierno del Reino Unido también está dificultando el desarrollo de nuevos campos de gas en alta mar. En octubre pasado, el gobierno rechazó los planes de Shell para desarrollar el campo de gas Jackdaw , al este de Aberdeen, aunque ha habido informes en las últimas semanas de que Shell intentará presentar una solicitud revisada. En diciembre, se informó que los nuevos campos solo obtendrían el visto bueno si eran compatibles con el cumplimiento de los objetivos de 'cero neto'. Además, las grandes compañías de petróleo y gas están cada vez más preocupadas por el riesgo de reputación de los nuevos desarrollos, más felices de ser vistas como líderes en energías renovables que en fuentes de energía más confiables.

Los activistas climáticos argumentan que el desarrollo de nuevas fuentes de combustibles fósiles es un error porque no aumentarían la seguridad energética del Reino Unido ni reducirían los precios; en cambio, el material se vendería en el mercado mundial. Además de eso, dicen, las energías renovables como la eólica han significado que tenemos menos necesidad de quemar gas, petróleo y carbón, dejándonos menos expuestos a los precios mundiales. Es extraño decir que en lugar de depender de las fuentes de energía domésticas, deberíamos confiar en el gas natural licuado (GNL) de Qatar o Estados Unidos. ¿Y desde cuándo ofrecer más de algo que tiene una gran demanda hace algún daño al bajar el precio? Incluso si el Reino Unido exportara gran parte del gas adicional, al menos nos beneficiaríamos de los ingresos fiscales.

Las fallas a largo plazo también están llegando a casa. El apoyo mezquino de los laboristas a la energía nuclear hizo que el Reino Unido tardara demasiado en empezar a construir nuevas centrales eléctricas. Los conservadores tontos tardaron una eternidad en dar luz verde a Hinkley Point C y eligieron a EDF para desarrollarlo, a pesar de que el reactor presurizado europeo (EPR) de EDF nunca ha funcionado en Europa. (Los chinos tienen dos reactores similares en funcionamiento). Actualmente, Hinkley Point C está programado para conectarse en 2026, si tenemos suerte, mientras que los reactores más antiguos están siendo desmantelados. Por lo tanto, los suministros de electricidad de la única alternativa confiable y baja en carbono a las energías renovables disminuirán en los próximos años.

Eso es solo el lado de la oferta. El regulador de energía del Reino Unido, OFGEM, anunció esta semana que el precio máximo para el suministro doméstico se elevaría a casi £2,000 por año. Pero, según OFGEM, los 'costos de obligaciones ambientales/sociales' representan el 15 por ciento de las facturas de energía, lo que asciende a £ 182 para un hogar promedio en 2020. Se espera que sigan aumentando a medida que se ejerce más presión para volverse ecológico. Para poner eso en perspectiva, las medidas presentadas por el Ministro de Hacienda, Rishi Sunak, para 'quitar el aguijón' de las facturas de energía son una subvención de 150 libras esterlinas para la mayoría de los hogares, más 200 libras esterlinas adicionales que se devolverán de las facturas durante los próximos cinco años.

Quitar esos ecocargos hubiera sido muy útil, especialmente porque las medidas de Sunak solo se aplican a los usuarios domésticos. Las empresas están sintiendo la peor parte de los aumentos de precios de la energía en este momento, ya sea la industria pesada o el café del vecindario. Y no olvidemos todos esos lugares de trabajo del sector público, como hospitales y escuelas, que también sentirán sus presupuestos apretados por facturas más altas.

La crisis energética de Gran Bretaña lleva dos décadas gestándose: rechazando el fracking, el carbón y la energía nuclear; la dependencia excesiva de las energías renovables; pasar demasiado tiempo escuchando a los eco-guerreros y fanfarroneando sobre las políticas de cambio climático; y pasar muy poco tiempo preocupándose por el costo y la seguridad del suministro. Todo personificado por el impulso irracional a Net Zero para 2050. El resultado será una dificultad para millones de personas y está sucediendo ahora mismo.

* periodista británico especializado en temas de ciencia, medioambiente y salud. Es el autor de ' Pánico en un plato: cómo la sociedad desarrolló un trastorno alimentario'.

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