F. William Engdahl*

Si bien la UE y los Estados Unidos han abandonado la energía nuclear como una fuente de energía futura, casi sin construir nuevos reactores y cerrando los existentes, Rusia ha surgido silenciosamente como el principal constructor mundial de plantas nucleares civiles pacíficas.

Ahora, la compañía nuclear estatal rusa, Rosatom, ha completado la primera planta nuclear flotante comercial y la ha remolcado con éxito a su ubicación definitiva en el Lejano Oriente ruso, donde el acceso a la energía es difícil. Podría transformar las demandas energéticas de gran parte del mundo en desarrollo, además de Rusia. Una ventaja adicional es que las plantas nucleares emiten cero emisiones de carbono, por lo que no se aplica la política de restricciones basada en el CO2.

La planta de energía flotante, llamada Akademik Lomonosov, alberga dos reactores de 35 megavatios, basados ​​en el diseño de las plantas nucleares a bordo de la exitosa flota de rompehielos de energía nuclear rusa y capaz de proporcionar 70 MW de energía eléctrica a una ciudad de 100,000 habitantes. La estación nuclear típica en tierra en los EE. UU. o Europa tiene un tamaño de 1,000 MW, por lo que es adecuada solo para áreas industrializadas densamente pobladas.

Los reactores más pequeños son mucho más baratos de construir una vez que entran en producción de unidades múltiples y son mucho más flexibles para ubicaciones en regiones en desarrollo de Asia o África donde la falta de electricidad confiable es una limitación importante para el desarrollo económico. Según los informes, el costo de construcción e instalación de la Lomonosov es de $ 480 millones, o alrededor de $ 6.90 por vatio, un poco más que una planta convencional promedio .

Está diseñado para durar 40 años antes de ser remolcado a un lugar especial en Rusia para su desmantelamiento, similar al proceso para barcos de propulsión nuclear. El buque especial tiene unos 140 metros de largo y 30 metros de ancho. El diseño presenta reactores nucleares de fabricación rusa bien probados y utilizados de manera confiable durante unas cinco décadas para impulsar su flota de rompehielos nuclear, la más grande del mundo. El barco en sí ha sido diseñado para resistir un tsunami o incluso una colisión con tierra o un barco. Está diseñado para ser estacionado en un sitio especialmente fijo en el mar y conectado a tierra a través de cables submarinos. Las unidades flotantes pueden actuar como instalaciones de cogeneración capaces de alimentar la red y de desalinizar grandes cantidades de agua de mar haciéndolas atractivas para Oriente Medio y otros países con problemas de agua.

En septiembre, el Akademik Lomonosov llegó a su destino en Pevek, en el remoto distrito autónomo del norte de Chukotka, donde se conectará desde un sitio fijo en alta mar a la red a finales de año. Es la única planta de energía de un reactor nuclear flotante en funcionamiento que existe hoy en día, un logro significativo debido a las sanciones económicas occidentales masivas  contra Rusia desde 2014. La Lomonosov reemplazará con creces la pequeña planta nuclear existente en Bilibino, actualmente la más pequeña y la más al norte en el mundo, que está siendo desmantelada, así como una pequeña planta convencional.

¿Por qué flotante?

La idea de construir un reactor de energía nuclear en una barcaza especial o plataforma flotante tiene grandes ventajas. Primero, debido a que las unidades de reactor son mucho más pequeñas y están diseñadas para sitios flotantes en alta mar, pueden ser modulares o producidas en una fábrica, lo que brinda importantes ahorros económicos en comparación con las plantas nucleares convencionales. Por lo general, los reactores nucleares convencionales deben fabricarse completamente a medida en el sitio, lo que los hace enormemente caros y requieren años de construcción, hasta 18 años en algunos casos. Los pequeños reactores flotantes podrían ampliarse para soportar áreas con recursos energéticos limitados. Y encontrar un gran espacio de terreno para ubicarlos no es un problema.

El Akademik Lomonosov fue construido en el astillero estatal Baltiysky Zavod (Baltic Shipyard), un astillero especial en San Petersburgo que construye rompehielos nucleares. Luego fue remolcado durante un período de semanas desde Murmansk hasta su destino en Pevek. Pevek es un puerto clave en la Ruta del Mar del Norte de Rusia. La compañía Rosenergoatom declaró: “Como la planta flotante se ubicará en Pevek, impulsará el desarrollo social y económico del distrito municipal de Chaun específicamente y de Chukotka en general. Además, se convertirá en uno de los elementos clave de la infraestructura dentro del programa de desarrollo de la Ruta del Mar del Norte.. ”Recientemente Rusia ha estado desarrollando la Ruta del Mar del Norte hacia Asia en las aguas del Ártico para transportar gas natural licuado ruso a China y otros mercados asiáticos. Se planean varias plantas de energía nuclear flotantes más a lo largo de la ruta a medida que se expande el comercio.

Rusia tiene la flota de rompehielos de propulsión nuclear más grande del mundo, una base de experiencia bien desarrollada para construir sus reactores flotantes que usan el mismo reactor básico. El astillero Baltiysky, uno de los más grandes de Rusia, contiene todas las industrias de apoyo necesarias: departamento de ingeniería, producción de carpintería, construcción de máquinas marinas, ingeniería energética, producción metalúrgica, departamento de investigación y desarrollo y el astillero mismo . La finalización del Lomonosov es una hazaña importante dado que la empresa matriz, United Shipbuilding Corporation, fue sancionada en 2014 por el Tesoro de EE. UU. por la cuestión de Ucrania y Crimea.

Inicialmente, las plantas nucleares en alta mar se construirán para áreas remotas de Rusia difíciles de alimentar, especialmente ricas en minerales y petróleo, pero remotos, en el extremo norte. Además, los futuros reactores se utilizarán para impulsar plataformas de petróleo y gas en alta mar en las regiones remotas. Después de la operación exitosa del reactor de Lomonosov, los planes son construir una flota de plataformas flotantes para proporcionar electricidad a las ciudades y pueblos de toda Rusia, incluso para calentar hogares y negocios, abriendo nuevas posibilidades importantes de desarrollo económico como para alimentar plantas de desalinización, donde los fabricantes dicen que es capaz de proporcionar 240,000 metros cúbicos de agua dulce diariamente .

Otra ventaja de las plantas de energía flotantes rusas es el hecho de que se están construyendo en un astillero importante utilizando métodos de fabricación probados en lugar de en el terreno. En última instancia, esto reducirá significativamente el costo de producción a medida que se construyan nuevas unidades, haciéndolas factibles y asequibles para los países en desarrollo más pequeños. Además, la energía nuclear tiene ventajas críticas, ya que no es intermitente como la solar o la eólica. El combustible del reactor para el Akademik Lomonosov dura 12 años antes de que deba cambiarse.

Mercados emergentes

En la reciente reunión de la ASEAN de las naciones del sudeste asiático, el primer ministro ruso, Dmitry Medvedev, sostuvo discusiones que calificó de "muy prometedoras" sobre las ventas de los reactores flotantes rusos. Medvedev le dijo a The Bangkok Post que Rosatom, de propiedad estatal de Rusia, estaba abierta a hacer tratos con los estados de la Asociación de Naciones del Sudeste Asiático (ASEAN). "Se están llevando a cabo conversaciones con algunos países de la ASEAN sobre la construcción de nuevos centros para la ciencia y la tecnología nuclear", dijo.

La primera cumbre Rusia-África de octubre de 2019 en Sochi, en la que Rusia declaró que se perdonarían deudas de la era soviética de $ 20 mil millones de los diversos países africanos, potencialmente abre otra posible nueva área donde la tecnología nuclear rusa, particularmente las plantas de energía nuclear flotante de bajo costo más pequeñas basado en el éxito de Lomonosov, podría proporcionar nuevas perspectivas energéticas importantes para desarrollar África. Hasta la fecha, Rusia se ha comprometido a diseñar un gran complejo de energía nuclear en tierra en Egipto para cuatro unidades más grandes en el sitio de la central nuclear de El Dabaa, donde Rusia también otorgó importantes préstamos a bajo interés. Cuando se complete en 2026, se espera que proporcione hasta un 50% de las necesidades de Egipto. Rusia también está negociando energía nuclear con Etiopía. El hecho de que Rusia sea hoy el contratista nuclear civil más activo del mundo también es una gran ventaja en marketing.

Con su diseño de planta nuclear flotante, Rusia se encuentra actualmente en una posición única. El único otro país que desarrolla activamente un diseño de planta nuclear flotante, China, está muy por detrás de Rusia, ya que su propio prototipo aún está en la fase de diseño. La seguridad, el tamaño y la flexibilidad sostienen que con el nuevo desarrollo, Rusia puede hacer una contribución importante a la economía global. Y para aquellos que creen que el CO2 es un problema, es una tecnología que no tiene emisiones.

*consultor y profesor de riesgos estratégicos, es licenciado en política por la Universidad de Princeton

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