F. William Engdahl*

Durante varios años desde el impulso global para desarrollar vehículos eléctricos a gran escala, el elemento Lithium se ha enfocado como un metal estratégico. La demanda es enorme en China, en la UE y en los EE. UU. en la actualidad, y asegurar el control sobre los suministros de litio ya está desarrollando su propia geopolítica, no muy diferente a la del control del petróleo.

China se mueve para asegurar las fuentes

Para China, que ha establecido objetivos importantes para convertirse en el mayor productor mundial de vehículos eléctricos, el desarrollo de materiales de baterías de litio es una prioridad para el 13 período del Plan Quinquenal (2016-20). Aunque China tiene sus propias reservas de litio, la producción es limitada, y China se ha asegurado los derechos de extracción de litio en el extranjero.

En Australia, la compañía china Talison Lithium, controlada por Tianqi, es propietaria de las reservas de espinodunos más grandes y de mayor grado en Greenbushes, Australia Occidental, cerca de Perth.

Talison Lithium Inc. es el mayor productor de litio primario del mundo. Su sitio de Greenbushes en Australia produce hoy alrededor del 75% de las demandas de litio de China y alrededor del cuarenta por ciento de la demanda mundial . Esto, así como otras materias primas vitales australianas, ha hecho que las relaciones con Australia, tradicionalmente un firme aliado de Estados Unidos, sean de importancia estratégica para Beijing. Además, China se ha convertido en el mayor socio comercial de Australia.

Sin embargo, la creciente influencia económica de China en el Pacífico alrededor de Australia llevó al Primer Ministro Scott Morrison a enviar un mensaje de advertencia a China para que no desafíe la región estratégica del patio trasero de Australia . A fines de 2017, Australia, con creciente preocupación por la expansión de la influencia china en la región, reanudó la cooperación informal en lo que a veces se llama Quad, con EE. UU., India y Japón, reviviendo un intento anterior de controlar la influencia china en el Pacífico Sur. Australia también ha intensificado recientemente los préstamos a las naciones insulares estratégicas del Pacífico para contrarrestar los préstamos de China. Todo esto claramente hace imperativo que China se globalice a otros sitios para asegurar su litio para convertirse en el jugador clave en la emergente economía de vehículos eléctricos en la próxima década.

A medida que el desarrollo de vehículos eléctricos se convirtió en una prioridad en la planificación económica china, la búsqueda de litio seguro se dirigió a Chile, otra fuente importante de litio. Allí, Tianqiis está comprando una parte importante de la Sociedad Química Y Minera (SQM) de Chile, uno de los mayores productores de litio del mundo. Si Tianqi logra obtener el control de SQM, cambiará la geopolítica del control mundial de litio según los informes de la industria minera .

El suministro global de metales de litio, un componente estratégico de las baterías de iones de litio utilizadas para alimentar vehículos eléctricos (EV) se concentra en muy pocos países.

Para dar una idea de la demanda potencial de litio, la batería del Modelo S de Tesla requiere 63 kilogramos de carbonato de litio, suficiente para alimentar aproximadamente 10,000 baterías de teléfonos celulares. En un informe reciente, el banco Goldman Sachs ha llamado al carbonato de litio la nueva gasolina. Según Goldman Sachs, solo un aumento del 1 por ciento en la producción de vehículos eléctricos podría aumentar la demanda de litio en más del 40 por ciento de la producción mundial actual. Dado que muchos gobiernos exigen una menor emisión de CO2, la industria automotriz mundial está ampliando los planes para vehículos eléctricos de forma masiva durante la próxima década, lo que hará que el litio sea tan estratégico como lo es hoy el petróleo.

¿Litio de Bolivia?

Bolivia, cuyo litio es mucho más complicado de extraer, también se ha convertido en los últimos años en un objetivo de interés para Beijing. Algunas estimaciones geológicas clasifican las reservas de litio de Bolivia como las más grandes del mundo. Se estima que solo las salinas de Salar de Uyuni contienen nueve millones de toneladas de litio .

Desde 2015, una compañía minera china, CAMC Engineering Company, ha estado operando una gran planta en Bolivia para producir cloruro de potasio como fertilizante. Lo que CAMC minimiza es el hecho de que debajo del cloruro de potasio se encuentran las mayores reservas de litio conocidas en el mundo en las salinas del Salar de Uyuni, una de las 22 salinas en Bolivia. En 2014, Linyi Dake Trade de China construyó una planta piloto de baterías de litio en el mismo sitio .

Luego, en febrero de 2019, el gobierno de Morales firmó otro acuerdo de litio, esto con Xinjiang TBEA Group Co Ltd de China, que tendrá una participación del 49 por ciento en una empresa conjunta planificada con la compañía estatal de litio YLB de Bolivia. Ese acuerdo es para producir litio y otros materiales a partir de las salinas de Coipasa y PastosGrandes y costaría un estimado de $ 2.3 mil millones .

En términos de litio, China domina hasta ahora el nuevo Gran Juego mundial para su control. Las entidades chinas controlan casi la mitad de la producción mundial de litio y el 60 por ciento de la capacidad de producción de baterías eléctricas. En una década, Goldman Sachs predice que China podría suministrar el 60 por ciento de los vehículos eléctricos del mundo. En resumen, el litio es una prioridad estratégica para Beijing.

¿La rivalidad conChina es por el litio?

El otro actor importante en el mundo global de la minería del litio hoy es Estados Unidos. Albemarle, una compañía de Charlotte, Carolina del Norte con una impresionante junta directiva, tiene importantesminas de litio en Australia y Chile, en particular, al igual que China. En 2015, Albemarle se convirtió en un actor dominante en la extracción mundial de litio cuando compró la compañía estadounidense Rockwood Holdings. En particular, Rockwood Lithium tenía operaciones en Chile en el Salar de Atacama, y ​​en la misma mina Greenbushes en Australia, donde el Grupo de Industria Tianqi de China posee el 51 por ciento. Eso le dio a Albemarle el 49% del gran proyecto australiano de litio, en asociación con China.

Lo que está empezando a quedar claro es que las tensiones entre Estados Unidos y China sobre los planes económicos chinos probablemente también incluyan contrarrestar la influencia de China en el control de reservas estratégicas de litio. El reciente golpe militar en Bolivia que obligó a Evo Morales al exilio mexicano, según las primeras pruebas, tenía las huellas digitales de Washington. La entrada de la presidente interino Jeanine Áñez, una cristianay el millonario evangelista de derecha, Luis Fernando Camacho, señalan un giro desagradable en el futuro político del país, abiertamente respaldado por Washington. Entre otros temas cruciales,el probable que el futuro gobierno anulará los acuerdos de extracción de litio con empresas chinas.

Así también, la cancelación de la reunión de APEC del 16 de noviembre en Chile, que debía haber presentado una cumbre sobre el comercio entre Trump y Xi Jinping, tiene otro significado. La reunión también habría sido el lugar de los principales acuerdos comerciales entre China y Chile, según el South China Morning Post. La delegación prevista de Xi habría incluido 150 jefes corporativos y planes para firmar importantes acuerdos económicos, reforzando aún más los lazos económicos entre Chile y China, algo contra lo que Estados Unidos advirtió recientemente.

La erupción de las protestas masivas en Chile que se oponen a los aumentos de tarifas de transporte público del gobierno muestra signos de disparadores económicos similares en otros países utilizados para encender revoluciones de color de Washington. Las protestas tuvieron el efecto a corto plazo de cancelar la cumbre de APEC en Chile. El papel activo de las ONG financiadas por Estados Unidos en las protestas de Chile no se ha confirmado, pero Washington no considera que las crecientes relaciones económicas entre Chile y China sean positivas. La explotación de litio para China en Chile es un factor geopolítico estratégico poco discutido que podría ser el objetivo de las intervenciones de Washington a pesar de la ideología de economía de libre mercado del actual gobierno.

En esta coyuntura, lo que está claro es que hay una batalla global para dominar el mercado de baterías del futuro y el control del litio está en el centro de todo.

*consultor y profesor de riesgos estratégicos, es licenciado en política por la Universidad de Princeton

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