Hasta no hace mucho tiempo, los precios del petróleo subían o caían  con un susurro de la OPEP, que en ese momento tenía todas las tarjetas de suministros.

La mera pista de que el cartel petrolero más poderoso del mundo iba a reducir la producción podría hacer que los precios del petróleo suban dramáticamente.

Esos días han terminado.

Cuando el cártel anunció el 30 de noviembre de 2016 que reduciría la producción por primera vez en ocho años en medio de una importante crisis del precio del petróleo, el mercado aplaudió. Antes de que ocurriera cualquier recorte, solo insinuarlo aumentó los precios al cierre de $ 50.74 en ese día a $ 54.94 al cierre el 5 de diciembre de 2016.

A partir de ese momento, al menos hasta hace poco, la OPEP podría dejar caer la más vaga pista sobre la producción, o incluso pensar en hacerlo, y movía el mercado, sin necesidad de nada más.

Este fenómeno aún se producía en el último trimestre de 2018. El 7 de diciembre de 2018, la OPEP y sus aliados anunciaron que harían lo que mejor saben hacer: reunirse y retener la producción de petróleo del mercado. La OPEP prometió retirar diariamente del mercado 1,2 millones de barriles de petróleo, lo que elevó los precios del petróleo de $ 57.83 al cierre del 6 de diciembre a $ 61.71 al cierre del 7 de diciembre.

Para el 1 de julio de 2019, cuando la OPEP y sus aliados acordaron extender los recortes de producción por otros nueve meses, la agitación en los anuncios del cartel ya se había atenuado. Los precios del petróleo no solo no saltaron, sino que se movieron en la dirección opuesta, no debido a los recortes de la OPEP; más bien, porque el mercado ya no estaba tan interesado. Desde un precio de cierre de $ 67.52 el 28 de junio, Brent cayó a $ 65.01 el 1 de julio y luego cayó en picada a $ 62.72 al día siguiente.

Desde entonces, ha logrado mover la aguja solo ligeramente, de una forma u otra.

Hay un nuevo susurrador en el mercado …

… y no es Irán, ni siquiera el esquisto estadounidense. El motor supremo del mercado es China.

El efecto residual del auge del esquisto estadounidense cambió todo eso. A raíz de la crisis del precio del petróleo que fue causada en gran parte por la nueva producción masiva del esquisto bituminoso de EE. UU., el mercado comenzó a moverse más por las estimaciones semanales de datos de inventario de crudo del American Petroleum Institute (API) y los datos «oficiales» sobre lo mismo que seguiría al día siguiente de la Administración de Información Energética (EIA).

Ahora, todos esos acrónimos se han visto ensombrecidos en el mercado por la guerra comercial en curso, los datos económicos mundiales y las señales de demanda que salen de China.

Atención reenfocada de inmediato en China.

Ahora, el más leve susurro de un posible «acuerdo» para poner fin a la guerra comercial, o una señal silenciosa de que las cosas van a empeorar, mueve la aguja del petróleo de manera más volátil.

El 4 de septiembre, los precios del petróleo subieron más del 4 por ciento solo con datos económicos chinos. Inmediatamente antes de eso, el mercado estaba lleno de temores sobre el debilitamiento de la economía mundial.

Todavía lo está, pero con cada lanzamiento de nuevos datos e indicadores, recuerda u olvida esos miedos nuevamente.

El 10 de octubre, el petróleo alcanzó un máximo de dos semanas por los sentimientos de que un acuerdo para evitar la guerra comercial estaba al alcance en forma de un acuerdo «parcial». El mercado vio las conversaciones como el mayor avance en la guerra comercial de 18 meses.

Como el resultado no fue así, y el petróleo redujo sus ganancias, nuevamente.

Cada vez que se habla la guerra comercial, el mercado petrolero escucha mucho más de cerca que cuando escucha el derribo de un avión no tripulado estadounidense por parte de Irán, o incluso la desintegración de Irak en una posible guerra civil.

El mayor aumento en los precios del petróleo este año fue provocado por el ataque del 14 de septiembre contra las instalaciones petroleras de Saudi Aramco, pero ese aumento del 15 por ciento no pudo ser tan dramático como lo fueron los ataques, y a pesar del hecho de que sacaron al instante el cinco por ciento del petróleo mundial fuera del mercado.

En un día, para los comerciantes quedó claro que los sauditas pondrían las cosas en marcha rápidamente, y que no habría una crisis de suministro significativa.

Incluso se está escuchando la cuenta de Twitter de Trump más que el cartel del petróleo.

Pero la guerra comercial es la mayor amenaza para los precios del petróleo, y el mercado lo sabe.

La guerra comercial está deprimiendo el crecimiento económico en Asia y los EE. UU. Porque aumentó los costos para las empresas que importan bienes y aumentó los precios para los consumidores. Eso significa una caída en el crecimiento económico, que siempre se traduce en una caída de la energía.

La OPEP reconoce su propia derrota

La OPEP ha perdido la batalla por el suministro.

No importa cuánto tiempo continúe con sus recortes, no están haciendo mella en el exceso de oferta. Y eso incluso con una guerra civil libia, sanciones paralizantes contra Venezuela e Irán, y el ataque más descarado contra el mayor productor mundial que uno pueda imaginar.

Aún así, la OPEP está avanzando lentamente junto con los recortes de suministro y la pérdida de participación de mercado de izquierda a derecha, mientras que el esquisto de los Estados Unidos sigue produciendo y produciendo. En otras palabras, la OPEP está abandonando la producción y Estados Unidos está ganando cuota de mercado.

En defnitiva, si bien los datos del inventario de crudo de EE. UU. pueden mover la aguja del precio del petróleo todas las semanas, más que cualquier declaración que salga de la OPEP, la guerra comercial es la que determina la volatilidad del petróleo.

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