J. Lund

Estados Unidos no ha estado en la Luna en más de medio siglo, ¿podría China estar preparándose para vencer a Estados Unidos en la carrera de regreso a la superficie lunar? El programa espacial tripulado de China es conocido por su búsqueda cautelosa y metodológica de objetivos. Es por eso que la aparición de un nuevo y misterioso diseño de cohete lunar ha dejado perplejos a muchos. Me he sumergido profundamente en Internet chino, traduciendo informes de noticias escasos y reuniendo las pocas fotos y diagramas que existen para arrojar luz sobre este nuevo cohete.

Fondo

El programa espacial tripulado de China, llamado Proyecto 921, se ha lanzado relativamente pocas veces, pero cada misión se ha centrado demasiado en lograr objetivos importantes. Estos objetivos se han mantenido en gran medida iguales desde principios de la década de 1990: lanzar una nave espacial tripulada y desarrollar experiencia en el espacio, seguirla con una estación espacial tripulada y luego (posiblemente) avanzar hacia la Luna .

La primera misión con tripulación de China (Shenzhou 5) se lanzó con éxito en 2003 , llevando a un solo astronauta a la órbita. Fue seguido por Shenzhou 6, 7 y 8, que replicó todo el programa Mercury / Gemini con demostración de lanzamientos de tripulación múltiple, una caminata espacial y capacidades de encuentro / acoplamiento. Desde entonces, China ha lanzado dos pequeñas estaciones espaciales de un solo módulo que se han utilizado para demostrar misiones de mayor duración, reabastecimiento de combustible automatizado y reabastecimiento automatizado.

Con lo básico en su haber, China ahora está preparando una estación espacial de múltiples módulos, similar a la ISS liderada por Estados Unidos. China ya tiene el cohete de carga pesada Changzheng 5 que se necesita para lanzar grandes módulos, y la nave de reabastecimiento automatizada de Tianzhou está probada y lista para funcionar . China solo necesita lanzar los módulos y ensamblar, que comenzará antes de 2022.

La luna

Un programa lunar tripulado, en particular, no cuenta con el apoyo oficial de Beijing. No obstante, se sabe que el programa espacial de China está desarrollando parte del hardware necesario para los vuelos en el espacio profundo, incluida una nueva nave espacial reutilizable (y aún sin nombre) y un cohete de carga súper pesado llamado Changzheng 9.

La cápsula de la tripulación ya ha volado de prueba y vendrá en dos versiones , una versión de 14 toneladas para operar en órbita terrestre y una versión de 20 toneladas para más allá de la órbita terrestreEl cohete Changzheng 9 tiene aproximadamente 9 metros de diámetro y es similar en tamaño y capacidad al Saturn V o SLS Block 2. También se ha construido y probado hardware para Changzheng 9 , desde 2015. Para obtener más información sobre el Changzheng 9 y otros supercohetesconsulte este resumen.

El largo 9 de marzo en comparación con Saturno V: cortesía de GlobalSecurity.org

Si bien no fue sancionado oficialmente, siempre se creyó que sería un cohete poner botas chinas en la Luna. Pero luego apareció la foto de abajo ... de un cohete lunar completamente diferente.

Este cohete, que no tiene nombre pero recibe el sobrenombre de 'cohete 921', aparentemente también está diseñado para lanzar humanos a la Luna. Para un país que se ha apegado metódica y cuidadosamente a su plan durante 30 años, la aparición de este cohete es notablemente inusual. ¿Se cancela el Changzheng 9? ¿O este cohete lo complementará? ¿Es solo un concepto? ¿Ambos son solo conceptos? No conocemos todas las respuestas. Pero podemos analizar la información disponible en línea y llegar a conclusiones fundamentadas.

Lo que sabemos con certeza

El 'cohete 921' comenzó a desarrollarse en 2017 y está diseñado para enviar 25 toneladas métricas a la Luna, similar al SLS Block 1, lo que lo convierte (apenas) en un cohete de elevación súper pesado. En comparación, eso es solo la mitad del tonelaje para el que fue diseñado el Changzheng 9.

El 921 es un diseño de triple núcleo, con un núcleo central de tres etapas, de casi 90 metros de altura. Cada núcleo tiene unos 5 metros de diámetro, muy parecido a la serie Changzheng 5 de carga pesada de ChinaSe dice que cada núcleo está propulsado por siete motores YF-100k. El cohete se muestra junto con el hardware "tripulado" y está rematado con una torre de aborto de lanzamiento tradicional, lo que sugiere claramente que este cohete está diseñado para ser calificado para humanos.

Con una capacidad TLI de 25 toneladas, el cohete 921 es capaz de lanzar la nueva nave espacial tripulada de 20 toneladas de China a la Luna . Actualmente, el cohete más poderoso de China solo puede enviar alrededor de 8 toneladas, lo que lo hace insuficiente para la exploración del espacio profundo . Los diagramas que se encuentran en línea sugieren que el cohete podría volar como una pila de un solo núcleo o como una pila de tres núcleos. La versión de un solo núcleo se utilizará para llevar tripulaciones a la futura estación espacial china, mientras que la versión de triple núcleo se utilizará para lanzar tripulaciones a lo que parece ser una estación espacial lunar.

Según Zhou Yanfei, diseñador jefe adjunto del espacio tripulado de China, el cohete 921 utilizará motores y diseños de estructura existentes , lo que sugiere que se basa en los componentes tradicionales de Changzheng 5. Esto incluye los motores YF-75D de la etapa superior, los motores YF-100k y la estructura del núcleo.

¿Qué podemos adivinar?

Es notable que la disposición del motor (ver más abajo) tiene un motor central y utiliza muchos motores más pequeños en lugar de unos pocos grandes. Esta disposición y número del motor sugiere que este cohete está diseñado para ser reutilizable, al igual que el Falcon 9. Dicho esto, no hay nada más en este cohete que sugiera que será reutilizable. Mi conclusión: el cohete inicialmente será prescindible, pero el diseño es flexible y deja abierta la posibilidad de actualizarlo para su reutilización . China está desarrollando por separado tecnología de aterrizaje propulsor y reutilización en el cohete Changzheng 8 . Quizás el cohete 921 esté esperando en Changzheng 8 para probar la tecnología de aterrizaje antes de comprometerse con ella.

Curiosamente, hay indicios de que este cohete, a pesar de no tener nombre, está más avanzado en el desarrollo de lo que China deja entrever. Los motores, como se señaló anteriormente, ya existen y están en uso . Es muy probable que los núcleos de 5 metros se basen en el Changzheng 5, aunque posiblemente estirado. Las fotos encontradas en línea muestran estructuras de empuje completas que ya están en prueba. Este no es un cohete de papel.

China necesitaría solo dos de estos cohetes para aterrizar una tripulación en la Luna: un lanzamiento para la cápsula de la tripulación y otro para lanzar un módulo de aterrizaje. ¿Significa todo esto que el súper cohete Changzheng 9 está siendo archivado? Probablemente no. El Changzheng 9 parece estar todavía sobre la mesa, e incluso aparece junto al cohete 921 en la pantalla de abajo. Es posible que ambos cohetes estén en consideración para su aprobación final, pero también es posible que el Changzheng 9 esté diseñado solo para el lanzamiento de carga, y el 921 está diseñado principalmente para lanzamientos con tripulación.

Entonces ... ¿China está tratando secretamente de ganarle a Estados Unidos de regreso a la Luna?

Al menos una fuente especula que China puede llegar a la Luna cinco años antes al concentrar los recursos fuera del Changzheng 9 y hacia un cohete más modesto. Pero el programa espacial de China ha sostenido durante mucho tiempo que no están en una carrera contra nadie, sino que adoptan un enfoque de "seguidor rápido" de la tecnología espacial. No creo que el cohete 921 sea parte de un plan para cambiar el programa Artemis de la NASA.

Entonces, ¿por qué existe el cohete 921? ¿Qué pasó con la primacía del Changzheng 9? Spacex sucedió. No es una coincidencia que el trabajo en el cohete 921 comenzara solo unos meses después de que Spacex demostrara que era posible aterrizar un cohete con propulsión. En términos generales, puede que China no sea el primero en desarrollar una nueva tecnología, pero hay que reconocer que China no pierde tiempo en adoptarla. Esto es cierto en energía solar, vehículos eléctricos, trenes de alta velocidad… etc. Cuando surge una nueva tecnología, China hace todo lo posible.

Los últimos cohetes de China, las series Changzheng 5, 6 y 7, por muy avanzados que sean, no están diseñados para su reutilización y no pueden modificarse para ello. El cohete 921, en cambio, será un reemplazo reutilizable para los vehículos de lanzamiento existentes, con la versión de triple núcleo que hará posibles los vuelos lunares . En esencia, el 921 mata dos pájaros de un tiro. Es una forma rápida y sucia de ponerse al día en la reutilización mientras se abre la puerta a la Luna.

Mientras tanto, el Changzheng 9 está, por ahora, en un segundo plano. El diseño tal como lo conocemos, probablemente será dejado de lado, y también evolucionará hacia un diseño reutilizable ... pendiente de éxito en Boca Chica con Starship.

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